Вчення про вищої нервової діяльності – відношення психічного до фізіологічного

Відкриття умовного рефлексу було першим кроком на шляху вивчення фізіологічних механізмів психічної діяльності мозку. Незліченна безліч простих умовних рефлексів і більш складних форм вищої нервової діяльності створюється, видозмінюється і усувається в залежності від подій у житті кожної особини. Тим самим здійснюється її гнучке пристосування до мінливих обставин, і поведінка набуває властивості, характерні для проявів психічної активності. І. П. Павлов підкреслював, що у фізіології та психології загальний об'єкт вивчення – вищі функції мозку. Однак кожна наука підходить до об'єкта вивчення зі своїми методами і поняттями.
І.

П. Павлов як учений-матеріаліст боровся з поширеними у той час ідеалістичними твердженнями, що доцільність поведінки тварин залежить не від «якихось рефлексів», а від їх «почуттів» і «бажань». Ідеалістичні тенденції розглядати психіку як щось інше, ніж діяльність мозку, виявляються в модернізованому вигляді і в наші дні в поглядах деяких західних вчених. Інша крайність у розумінні відношення психічного і фізіологічного полягає у спробах повністю звести першого до другого. Однак ігнорування всього багатства світу відчуттів і переживань, що складають істотну сторону психічної діяльності мозку, не тільки збіднює зміст цієї діяльності, але і відкриває шлях для її ідеалістичних тлумачень. Підкреслюючи своєрідність психічної діяльності мозку на різних рівнях його розвитку у тварин, Павлов пов'язував мислення людини з виникненням «надзвичайної прибавки» його мозку у вигляді «другої сигнальної системи», яка буде розглянута в наступному розділі.