Відкриття умовних рефлексів

Прагнення мислячої людини «пізнати самого себе» і зрозуміти природу «розумного» поведінки тварин породжувало багато здогадок про сутність психічної діяльності мозку. Однак тільки вчення про рефлекси головного мозку І. М. Сєченова та відкриття І. П. Павловим умовних рефлексів зробили цю проблему предметом вивчення природними науками.
Відкриття умовних рефлексів. Відсутність знань про фізіологію вищих відділів нервової системи довгий час перешкоджало розумінню того, як «мозок робить думка», і живило ідеалістичні уявлення про нематеріальній природі психічних явищ. Так, Р. Декарт вже 300 років тому розглядав прості автоматичні дії як «відбиті», тобто рефлекторні, і описував їх передбачуваний нервовий механізм, однак свідомі вчинки пояснював божественним керівництвом «вищого розуму». Бурхливий розвиток природничих наук особливо в минулому столітті приносило все більше фактів експериментального вивчення функцій вищих відділів головного мозку, медичних спостережень за його поразками і педагогічного досвіду вивчення закономірностей навчання, які призвели до принципово іншого погляду на відносини мозку і психіки, що було обгрунтовано І. М . Сеченовим в книзі «Рефлекси головного мозку» (1863).
І. М. Сєченов проголосив, що не тільки прості автоматичні дії, як вважав Декарт, але і найвищі «душевні рухи» є за своєю природою рефлекторними. Вони викликаються матеріальними подіями зовнішнього світу і проявляються в доступних для об'єктивного вивчення відповідних діях. Однак природознавство часів Сеченова не мало засобами для відповіді на питання про фізіологічному механізмі цих рефлексів головного мозку.

Відповів на нього інший геній вітчизняної науки І. П. Павлов.
Спостерігаючи за виділенням слини у собаки з виведеним назовні протокою залози, І. П. Павлов звернув увагу на ту обставину, що у собаки починається слиновиділення, як тільки вона чула кроки служителя, несучого чергову порцію їжі. Це нагадує голодної людини, у якого при думці про їжу «слинки течуть». Тому таке слиновиділення рахували не рефлекторним, а «психічним», тим самим відмовляючись від його фізіологічного аналізу. Однак Павлов не задовольнився таким поясненням, а спробував шукати матеріальну основу цього явища в рефлекторної діяльності мозку. Адже звук кроків служителя, так само як запах, вигляд, і інші збудники «психічного» слиновиділення сприймаються відповідними органами почуттів і створюють осередки збудження в корі великих півкуль. Звідси і передається збудження до центрів слиновиділення мозкового стовбура. Отже, «психічне» слиновиділення – справжній рефлекс з його сприймає, центральної і виконавчої частинами. Але такий рефлекс головного мозку відрізняється від усіх інших, наявних від народження, тим, що він не був вродженим, а утворився у цього собаки в результаті умов її годівлі, якому завжди передували звуки кроків служителя. На відміну від вроджених рефлексів, які безумовно є у кожної тварини, І. П. Павлов назвав рефлекси, що утворюються в зв'язку з умовами життя, умовними.